Plutão está mudando de cor

Por Paula Rothman, de INFO Online
• sexta, 05 de fevereiro de 2010
NASA, ESA, and M. Buie/Southwest Research Institute
Plutão nas novas imagens, visto de diferentes ângulos

SÃO PAULO – Depois de anos de observações, a NASA finalmente conseguiu analisar imagens de Plutão e conclui: ele está mudando de cor.

Graças a fotos tiradas pelo telescópio espacial Hubble, e que levaram mais de quatro anos para serem processadas, os pesquisadores da Agência Espacial Americana conseguiram formar as imagens mais completas já feitas do corpo celeste.

E mais, observações da Terra feitas entre 1988 e 2002 mostram que a massa da atmosfera do planeta-anão dobrou nesse período. Todos esses dados revelam que Plutão é mais do que uma bola de pedras e gelo: é um mundo dinâmico passando por intensas transformações.

Essas mudanças podem ser explicadas pela órbita elíptica de 238 anos, que faz com que as estações do ano sejam muito assimétricas.

A sequência da NASA mostra que Plutão se tornou mais vermelho e que seu hemisfério norte está se tornando mais brilhante. Essas mudanças são provavelmente conseqüência da sublimação do gelo em um dos pólos, e seu acumulo em outro (já que o sul está se tornando mais escuro). As mudanças mais dramáticas aconteceram em pouco tempo - um período de 2 anos, entre 2000 e 2002.

As cores branco, laranja e preto são provavelmente resultado da radiação ultravioleta que quebra o metano na superfície, deixando resíduos escuros e vermelhos de carbono.

Embora as imagens tenham poucos pixels, uma técnica de combinação permitiu que elas fossem vistas em alta resolução. Foram necessários quatro anos e 20 computadores operando sem parar e simultaneamente para conseguir este feito.

Em breve, os cientistas esperam ter mais informações de Plutão:  a nave New Horizons deve fazer um vôo próximo em 2015, para captar detalhes da superfície.

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